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Sua atenção pode ser seu recurso mais precioso, e você só tem muito para se espalhar a cada dia.

Obrigações trabalhistas e sociais exigem uma parte dela. E é fácil ocupar o que sobra de estímulos de um tipo ou outro – seja ouvindo um podcast ou assistindo a um programa. Para muitas pessoas, o tempo gasto no banho ou a tentar adormecer à noite pode ser o único retalho restante do dia em que a mente está completamente livre para passear.

Nada disso pode parecer um problema. Afinal, por que perder tempo sem fazer nada quando você poderia estar fazendo algo divertido ou produtivo? Contanto que você esteja ocupando sua mente com conteúdo (principalmente) de alta qualidade, qual é o problema?

“A pesquisa sobre a aprendizagem é extremamente clara”, diz Loren Frank, professor do Centro de Neurociência Integrativa da Universidade da Califórnia, em San Francisco. “Para aprender algo bem, você precisa estudá-lo por um tempo e depois fazer uma pausa.”

Frank aponta para as evidências sobre o treinamento educacional, que mostrou repetidas vezes que as pessoas retêm melhor as novas informações quando suas mentes recebem tempo para codificar e consolidar. Mesmo fora dos contextos de estudo, fazer pequenas pausas depois de digerir material novo – seja um artigo de notícias ou um e-mail importante – parece ajudar seu cérebro a analisar e memorizar o que você acabou de aprender.

Para entender melhor como os cérebros processam novas informações, Frank realizou experimentos de varredura cerebral em ratos. Ele e seus colegas mostraram que quando os ratos podem descansar depois de completar um labirinto desconhecido, seus cérebros parecem reproduzir automaticamente a experiência de navegar pelo labirinto segundo o psicólogo em Petrópolis. Confrontados mais tarde com o mesmo labirinto, os ratos encontram o caminho mais rapidamente.

“Sabemos que o cérebro pode entrar em seu estado de inatividade muito rapidamente, e a pesquisa educacional sugere que apenas alguns minutos – cinco a 15 – são suficientes para ajudar no aprendizado”.

Por outro lado, quando os ratos são imediatamente confrontados com um novo desafio depois de completar um labirinto, seus cérebros não têm a chance de repetir o que aprenderam, diz o psicólogo em Petrópolis. Mais tarde, quando forem desafiados novamente com o mesmo labirinto, esses ratos não poderão navegar mais rápido do que na primeira vez.

Frank diz que o cérebro humano parece funcionar de maneira semelhante. “O cérebro precisa de tempo livre para processar novas informações e transformá-las em algo mais permanente”, diz ele.

Quanto tempo livre? Depende. “Sabemos que o cérebro pode entrar em seu estado de inatividade rapidamente, e a pesquisa educacional sugere que apenas alguns minutos – cinco a 15 – são suficientes para ajudar no aprendizado”, diz ele. A quantidade de tempo que uma mente precisa para construir uma memória durável provavelmente varia de uma pessoa para outra e também depende da complexidade do que essa pessoa está tentando aprender, acrescenta.

Especialistas dizem que o tempo ocioso provavelmente também ajuda a desenvolver processos mentais que são muito mais complicados do que o armazenamento e recuperação de memória. “Os estados reflexivos mais profundos, onde você faz o sentido do que está acontecendo e o conecta ao eu e à identidade e integra o conhecimento em narrativas coerentes – esse tipo de processo só acontece quando você não está focado em alguma atividade no momento, Diz Mary Helen Immordino-Yang, professora de educação, psicologia e neurociência da Universidade do Sul da Califórnia.

Quando seu cérebro é bombardeado com novos estímulos ou informações, diz ela, ele pode lutar para gerar intencionalidade e significado. Muito disso você pode deixar você sem sentido – ou pior. “Se você está preso nesse ciclo de estimulação feed-me, sabemos que isso está associado à sensação de estar fora de controle”, diz ela. “Está associado com ansiedade e desconexão, e um sentimento de, o que é realmente real?”

O tempo ocioso mental, entretanto, parece facilitar a criatividade e a resolução de problemas. “Nossa pesquisa descobriu que a perambulação mental pode fomentar um tipo particular de produtividade”, dizem Jonathan Schooler, professor de ciências psicológicas e cerebrais da Universidade da Califórnia, em Santa Bárbara,  e o psicólogo em Petrópolis , que estudou extensivamente a mente vagando. Ele diz que superar os impasses – incluindo o que ele chama de momentos “a-ha!” – geralmente acontece quando as mentes das pessoas estão livres para vaguear.

“Acho que precisamos reconhecer que a linha de pensamento interna do cérebro pode ter valor em si mesma.”

Schooler menciona a experiência comum de não ser capaz de lembrar uma palavra que está na ponta da sua língua – não importa o quanto você tente pensar nisso. Mas assim que você entra em outra tarefa mental, a palavra aparece em sua cabeça. “Eu acho que é muito possível que alguns processos inconscientes estejam ocorrendo durante a perambulação da mente, e as percepções que esses processos produzem borbulhem até a superfície”, diz ele.

Também é possível que privar o cérebro do tempo livre sufoque sua capacidade de concluir esse trabalho inconsciente. “Acho que precisamos reconhecer que a linha de pensamento interna do cérebro pode ter valor em si”, diz Schooler. “Da mesma forma que podemos experimentar um déficit de sono, acho que podemos experimentar um déficit mental.”

“Muitas pessoas acham difícil ou estressante não fazer absolutamente nada”, acrescenta. Em vez disso, Schooler diz que tarefas “não exigentes” que não exigem muito engajamento mental parecem ser as melhores para promover a “mente produtiva”. Ele menciona atividades como caminhar em um lugar calmo, lavar a louça ou dobrar as roupas que podem ocupar suas mãos ou corpo, mas isso não exige muito do seu cérebro.

Enquanto uma mente errante pode escorregar para alguns estados inúteis e insalubres de ruminação, isso não significa bloquear esses pensamentos com distração constante é o caminho a percorrer afirma o psicólogo em Petrópolis. “Eu acho que é sobre encontrar equilíbrio entre estar ocupado e no presente e deixar sua mente vagar – [e] sobre pensar pensamentos positivos e pensar sobre obstáculos que possam estar no seu caminho”, diz Schooler.

Pode não haver uma quantidade ideal de tempo que você pode comprometer com a liberdade mental para atingir esse equilíbrio. Mas se você acha que é preciso um “esforço notável” para se desvincular de todas as suas fontes favoritas de estímulo mental, provavelmente é um bom sinal que você precisa dar ao seu cérebro mais tempo livre, diz Immordino-Yang. “Apenas sentar e pensar não é agradável quando o seu cérebro é treinado para praticar isso, mas isso é realmente importante para o bem-estar”, acrescenta ela.

Frank recomenda começar pequeno – talvez faça uma caminhada livre de distrações durante 15 minutos no meio do dia. “Você pode encontrar o seu mundo muda”, diz ele.

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